M18 Hellcat — американская 76-мм самоходная артиллерийская установка класса истребителей танков периода Второй мировой войны. Легкая по массе ПТ-САУ в отличие от многих самоходок своего времени была построена не на базе существующего танка, а на специально созданном для нее шасси. За время своего производства с июля 1943 года по октябрь 1944 года цеха американских предприятий покинули 2507 самоходок данного типа. Этот истребитель танков компенсировал слабое бронирование высокой скоростью и подвижностью, при движении по шоссе самоходка развивала скорость более 70 км/ч.
Путь от начала работ по проектированию легкого истребителя танков до серийной машины, которая стала одной из самых известных американских самоходок периода Второй мировой войны, вместил несколько экспериментальных образцов, которым не суждено было пойти в серию. Предчувствуя возможное вступление в войну, в 1941 году американцы немало средств выделяли на переоснащение армии. Так как боевые действия планировалось вести вдали от американских границ, в первую очередь перевооружались ВДВ и морская пехота. А чего всегда не хватало десантникам? Конечно, танков. Все страны, которые на тот момент времени располагали воздушно-десантными войсками, работали над тем, чтобы обеспечить их какой-либо бронетехникой. США не остались в стороне, промышленности был выдан заказ на создание легкого авиадесантного танка Т9.

Заказ на разработку авиадесантного танка в мае 1941 года получила компания Marmon-Herrington Company. Уже в августе был полностью готов полноразмерный макет новинки, получившей обозначение Light Tank T9. Дальнейшее развитие проекта привело к созданию авиадесантного танка M22, который также вошел в историю под британским обозначением Locust. Это был единственный авиадесантный танк специальной разработки, который был использован по назначению в годы Второй мировой войны.

На пути к «Хеллкэту» (M18 Hellcat)

Light Tank T9 опытный образец


После того как проект легкого авиадесантного танка был завершен, в октябре 1941 года американские военные получили от компании Marmon-Herrington предложение о создании на его базе еще и противотанковой самоходки. При этом военные долго пытались понять, чем же все-таки отличается проект ПТ-САУ, вооруженной той же пушкой, что и на Light Tank T9, установленной в сходной башне. В итоге своеобразного юмора представители ВДВ не оценили и от противотанковой ПТ-САУ на базе авиадесантного танка отказались.

На этом история еще даже не планируемой самоходки Hellcat могла подойти к концу, но помог случай. В легкой высокомобильной противотанковой самоходке были заинтересованы американские сухопутные войска. Все проекты и попытки создать подобную машину заканчивались ничем, и тут на горизонте появилась авиадесантируемая САУ. Тогда же осенью 1941 года был дан старт программе создания легкого истребителя танков 37 mm Gun Motor Carriage T42, эскизный проект которого был готов 27 октября. Исходная концепция данной машины мало чем отличалась от авиадесантного танка. Основное отличие было в более просторной открытой сверху башне, в которой находилось то же 37-мм орудие М-5 и спаренный с ней 7,62-мм пулемет Browning M1919. 8 декабря 1941 года Ordnance Department (Артиллерийский департамент) опубликовал рекомендации по созданию истребителя танков, который обладал бы высокой скоростью, подвеской Кристи и 37-мм орудием.

Стоит отметить, что для 1941 года 37-мм орудия еще худо-бедно хватало, чтобы бороться с большинством танков противника. О том, что немецкие конструкторы трудятся над созданием танков с толстым противоснарядным бронированием, американцы еще не знали. Так как самоходка больше не должная была быть авиадесантируемой, ее вес и размеры в процессе проектирования увеличились. К январю 1942 года проект в целом был полностью завершен. Заказ на создание двух первых прототипов разместили не у компании Marmon-Herrington, которая все еще не могла собрать первые T9, а у крупной корпорации General Motors (GMC). Заказ на выпуск двух пилотных моделей ПТ-САУ получило предприятие General Motors Buick Division. На тот момент времени Buick полностью прекратил выпуск автомобилей, сконцентрировавшись исключительно на военных заказах, основное производство компании было переориентировано на выпуск авиационных двигателей.

На пути к «Хеллкэту» (M18 Hellcat)

37 mm Gun Motor Carriage T42 по состоянию на конец 1941 года.


Лобовое бронирование (лоб корпуса и башни) истребителя танков T42 GMC не превышало 22 мм, борта и корма прикрывались бронелистами толщиной всего 9,5 мм. Столь тонкая броня была платой за высокую маневренность и скорость машины. При этом масса, выросшей в габаритах самоходки, скорее всего, превысила бы массу десантируемого Light Tank T9, которая составляла около 7,5 тонн. Установить на нее планировали двигатель Wright-Continental R-975, развивавший мощность 300 л.с., что обеспечивало машине фантастическую удельную мощность.

Не успели на предприятии Buick приступить к выпуску T42 GMC, как Артиллерийский Департамент решили внести в проект правки. Весной 1942 года, принимая во внимание анализ боевых действий британской армии в Северной Африке, американские военные пришли к мысли о том, что 37-мм орудия уже не достаточно для вооружения танков и тем более истребителей танков. Поэтому на САУ решили установить более мощную 57-мм противотанковую пушку. Устанавливать на самоходку планировали известную английскую «6-фунтовку» — QF 6 pounder. Ее боевое крещение состоялось как раз в апреле 1942 года в Северной Африке. В Армии США она была принята на вооружение в слегка модифицированном виде, получив обозначение 57 mm Gun M1.

Уже 18 апреля 1942 года была достигнута договоренность о создании двух прототипов новых истребителей танков, получивших обозначение 57 mm Gun Motor Carriage T49. Как и предшественницы, они должны были отличаться отличной мобильностью и при массе около 12 тонн развивать скорость до 55 миль/ч (около 90 км/ч). Экипаж САУ должен был составить 5 человек. Бронирование башни, лба корпуса и бортов должно было составит 7/8 дюйма (22 мм), днища и крыши корпуса — 3/8 дюйма (9,5 мм).

На пути к «Хеллкэту» (M18 Hellcat)

QF 6 pounder


При этом проект самоходки подвергся значительным правкам. Если максимальная длина проектных T42 GMC составляла 4715 мм, то у T49 GMC выросла до 5280 мм. При этом рост длины корпуса привел и к увеличению количества опорных катков — с четырех до пяти на борт. Башня для новой самоходки была разработана с нуля и была закрытой. Да и корпус по своей конструкции оказывался полностью новой разработкой. Даже подвеска претерпела значительные изменения. В ее основе по-прежнему оставалась система Кристи, однако свечи (винтовые цилиндрические пружины) были выведены наружу. Такое конструкторское решение позволяло частично избавиться от одной из основных проблем подвески Кристи — большого полезного объема, который занимали «свечи» в корпусе танка.

Уже к середине 1942 года два первых прототипа истребителя танков T49 GMC были готовы. В июле данные машины приступили к испытаниям на специальном полигоне в Абердине. Боевая масса машины выросла до 14,4 тонн. При этом на нее устанавливалась спарка из двух 8-цилиндровых двигателей Buick Series 60 объемом 5,24 литра каждый. Суммарная их мощность составляла 330 л.с. Стоит отметить, что данные моторы уже ставились на легковые автомобили и были хорошо освоены американской промышленностью, так что при запуске в производство T49 GMC с двигателями бы не было никаких проблем.

Уже в ходе испытаний было установлено, что самоходка не может достичь заявленной скорости в 55 миль/ч. На испытаниях прототип разогнался до 38 миль/ч (около 61 км/ч), что по-прежнему было отличным показателем для бронетехники того временного периода. При этом проблема была не в массе боевой машины и двигателях, установленных на САУ, а в гидротрансформаторе, в котором происходила существенная потеря мощности. В принципе проблема с падением мощности была решаемой, в будущем на САУ планировалось установить гидравлическую трансмиссию. Еще более простым решением был поиск более мощных двигателей. Несмотря на то, что заданных скоростных характеристик достичь не удалось, истребитель танков T49 GMC отлично себя проявил при езде по пересеченной местности. Подвеска вела себя очень хорошо, а гусеницы не имели тенденции слетать даже при движении на большой скорости. Испытания показывали, что САУ выглядит достаточно хорошо и перспективно.

На пути к «Хеллкэту» (M18 Hellcat)

T49 GMC

На пути к «Хеллкэту» (M18 Hellcat)

T49 GMC


Но и этот образец в серийное производство так и не пошел. Еще в ходе проведения испытаний американские военные в очередной раз задумались о замене основного орудия и усилении вооружения машины. В итоге именно это стало причиной того, что работы по проекту T49 GMC были свернуты. Новой целью являлась установка на ПТ-САУ 75-мм пушки M3, которая была специально создана для американского среднего танка M4 Sherman. Разница в бронепробитии с 57 mm Gun M1 была минимальной, чего нельзя было сказать о могуществе 75-мм боеприпасов. Так на свет появился следующий проект, получивший обозначение 75 mm Gun Motor Carriage T67.

Для размещения на T67 GMC новой 75-мм пушки было решено позаимствовать открытую башню круглой формы с T35 GMC (прототип будущей САУ M10). При этом лобовая часть корпуса претерпела незначительные изменения, оттуда исчез курсовой пулемет, а бронирование лба корпуса довели до дюйма (25,4 мм), при этом днище и верх корпуса, а также борта и корма самоходки напротив сделали тоньше. Так как башня была открытой, сверху можно было спокойно разместить крупнокалиберный 12,7-мм пулемет Browning M2. Первый образец T67 GMC был готов уже в ноябре 1942 года.

В том же месяце новый истребитель танков приступил к серии испытаний на Абердинском полигоне. Несмотря на незначительно возросшую массу, новая самоходка демонстрировала примерно те же ходовые характеристики. Успешными оказались и огневые испытания. Шасси, созданное до этого с запасом, позволило без проблем разместить на нем новое 75-мм орудие. Проведенные стрельбы демонстрировали удовлетворительные значения точности огня. При этом по результатам испытаний было принято решение о переходе на торсионную подвеску, также планировалось заменить силовую установку на более мощный двигатель. От спарки двух «Бьюиков» мощностью 330 л.с. собирались отказаться в пользу 9-цилиндрового карбюраторного двигателя воздушного охлаждения мощностью 400 л.с., который в итоге и появился на легком истребителе танков M18 Hellcat.

На пути к «Хеллкэту» (M18 Hellcat)

T67 GMC

На пути к «Хеллкэту» (M18 Hellcat)
По завершении испытаний на Абердинском полигоне самоходка T67 GMC была рекомендована к стандартизации, но в дело в очередной раз вмешались военные. На этот раз они попросили заменить 75-мм орудие M3 (длина 40 калибров) на новую длинноствольную танковую 76-мм пушку M1 (длина ствола 55 калибров) с баллистикой от зенитной пушки. Орудие отличалось лучшими бронебойными характеристиками, что для истребителя таков было, безусловно, одним из самых важных значений. Шасси T67 GMC, как демонстрировали проведенные испытания, должно было позволить установить и это орудие. Вполне возможно, что T67 GMC с новым 76-мм орудием могла пойти в серийное производство с незначительными изменениями, но этого не произошло. На сцену вышел очередной истребитель танков 76 mm Gun Motor Carriage T70.

Концепция истребителя танков изменений не претерпела, но вот техническое воплощение у T70 GMC было совершенно другим. Заказ на изготовление первых 6 пилотных самоходок новой модификации был получен в январе 1943 года. Первый прототип собрали весной того же года. На новой боевой машине вместо спарки из двух двигателей Buick поставили радиальный Continental R-975-C1, развивавший мощность 400 л.с. Для достижения лучшего баланса трансмиссию 900T Torqmatic решили перенести вперед, а от подвески Кристи окончательно отказались в пользу индивидуальных торсионов. Оригинальным решением американских конструкторов стала установка двигателя и трансмиссии на специальные рельсы-направляющие, по которым они могли легко выкатываться в случае проведения ремонта или демонтажа для замены. Башня и корпус нового истребителя танков собирались из катаной гомогенной брони, лоб башни был литым. Бронелисты соединялись между собой при помощи сварки. 76-мм орудие было размещено в сварной открытой сверху башне, в котором было достаточно места для боекомплекта. Наверху башни располагался крупнокалиберный 12,7-мм пулемет M2.

На пути к «Хеллкэту» (M18 Hellcat)

T70 GMC


Максимальное бронирование лба корпуса составляло 38 мм, при этом большая часть проекций САУ имело бронирование всего 13 мм. Лоб башни получил броню — 25 мм. Боекомплект 76-мм орудия М1 состоял из 45 выстрелов. Боевая масса самоходки достигла 17,7 тонн, что в совокупности с 400-сильным двигателем позволяло по-прежнему обеспечивать выдающиеся скоростные характеристики, «Хеллкэт» легко разгонялся до скорости 70 км/ч, а экипажи сравнивали вождение самоходки с вождением гоночного болида. Открытая башня имела как свои явные плюсы, так и минусы. К плюсам относили улучшение видимости, что значительно упрощало задачу наблюдения за противником во время боя. Но вместе с тем экипаж самоходки был очень уязвим для минометного и артиллерийского огня противника, а также от его пехоты в ближнем бою. Все это в совокупности со слабым бронированием, не позволяющим поддерживать наступающую пехоту, делало М18 очень узкоспециализированной машиной, которая должная была охотиться на танки противника из засад, в случае необходимости очень быстро меняя свою позицию.

Стоит отметить, что появившаяся в результате серьезных переделок противотанковая самоходка T70 GMC, которая в итоге и была принята на вооружение под обозначением M18 GMC она же Hellcat, во многом была совершенно другой машиной. Корпус, башня, двигатель, подвеска, новая трансмиссия, перекочевавшая вперед — все это претерпело изменения и отняло у американских конструкторов время, которое во время войны стоит особенно дорого и часто оплачивается человеческими жизнями на поле боя. При запуске в серийное производство концептуально такого же истребителя танков T67 GMC с заменой 75-мм пушки на 76-мм орудие можно было бы сэкономить до полугода. Первые T70 GMC прошли боевые испытания в Италии лишь в конце 1943 года. И в феврале 1944 года были стандартизованы под обозначением M18 Gun Motor Carriage.

На пути к «Хеллкэту» (M18 Hellcat)

M18 Hellcat