Первые попытки создания перспективной бронетехники, предпринимавшиеся в годы Первой мировой войны, приводили к весьма интересным, хотя и бесполезным результатам. Не имея требуемого опыта, конструкторы разных стран предлагали самые разные идеи и решения. Любопытный вариант боевой бронированной машины в 1918 году был предложен французским конструктором А. Варле. В дальнейшем его проект был доработан и привел к появлению новых аналогичных разработок. Все они, однако, так и остались на стадии проектирования или сборки демонстрационного макета.

В 1918 году Амеде Варле занимал должность главного конструктора автомобилестроительной компании Delahaye. К этому времени все страны-участницы Первой мировой приступили к созданию той или иной бронетехники для армий, что привлекло внимание множества различных промышленных предприятий, желавших принять участие в новых проектах и, естественно, получить выгодные контракты. Компания «Делайе» не стала исключением. Главный конструктор этого предприятия предложил свой вариант оригинальной боевой машины, которая в будущем могла бы найти применение на поле боя.

Все разработки А. Варле получили название под общим названием Char Varlet («Танк Варле»), образованным от класса такой техники и фамилии создателя. Также известно о существовании названия Char AV (Amédée Varlet). Кроме того, в некоторых случаях проекты могут различаться при помощи указания года разработки. Иные варианты различения нескольких проектов не использовались.

Проекты боевых машин Char Varlet (Франция)
Схема танка А. Варле первой версии


Одним из главных вопросов, которые требовалось решить в рамках новых проектов, была проходимость техники. Типичное поле боя Первой мировой войны было изрыто многочисленными воронками от разрывов снарядов, а также пересечено проволочными заграждениями и траншеями. Для перемещения по такой местности боевая машина должна была иметь высокие показатели проходимости, даваемые ей ходовой частью соответствующей конструкции. В своем проекте А. Варле предложил решать проблему проходимости не только за счет конструкции ходовой части, но и при помощи оригинального строения всей машины.

К началу работ по первой версии «Танка Варле» гусеничный движитель успел показать свои возможности и преимущества перед иными типами ходовой части. Из-за этого французский конструктор решил оснащать свою перспективную бронемашину именно гусеницами. Кроме того, с целью повышения проходимости планировалось использовать две пары гусениц, имеющие возможность перемещения относительно друг друга. Для этого пришлось разработать оригинальную конструкцию бронемашины, имеющей два раздельных корпуса. Между собой они должны были сопрягаться при помощи шарнира и других устройств.

Передний корпус машины Char Varlet получил несложную форму, образованную несколькими прямолинейными панелями. Использовались два лобовых листа, верхний из которых помещался с небольшим наклоном назад, а нижний образовывал передний свес корпуса. Применялись вертикальные борта и корма, выполненная из центрального вертикального и наклонных верхнего и нижнего листов. Для правильного взаимодействия с элементами второго корпуса предлагалось использовать изогнутую выпуклую крышу.

Второй корпус должен был иметь лобовую часть необычной формы. Характерной его чертой стал крупный передний агрегат, смонтированный в верхней его части. За счет этой части корпус должен был иметь Г-образную форму, необходимую для соединения с передней секцией. В остальном задний корпус не отличался сложностью, имея разваленные наружу борта и наклонный кормовой лист. На нижней части выступающего переднего агрегата и на лобовом листе задний корпус должен был нести два устройства для соединения двух корпусов.

Как показывают сохранившиеся чертежи, А. Варле предлагал соединять два корпуса шарниром на основе карданной передачи, помещенным в их нижней части. Это позволяло переднему корпусу поворачиваться вокруг продольной оси, а также качаться в горизонтальной плоскости. Для предотвращения повреждений корпусов при изменении взаимного положения передний корпус на крыше имел специальный ролик, который должен был перемещаться по соответствующему рельсу на выступающем агрегате заднего корпуса.

В проекте Char Varlet предлагалась оригинальная конструкция гусеничной ходовой части. Каждый корпус должен был оснащаться двумя качающимися тележками особой конструкции. В составе тележки предлагалось использовать крупные направляющее и ведущее колеса, а также несколько опорных катков малого диаметра. Все агрегаты тележки помещались на общей опорной балке. Последнюю шарнирно предлагалось крепить на борту корпуса. Рядом с шарниром из корпуса выводились оси привода, соединенные с силовой установкой корпуса. При помощи цепной передачи ось соединялась с ведущим колесом. Ведущие колеса гусениц переднего корпуса должны были находиться сзади, заднего – впереди.

Точные сведения о типе силовой установки, мощности двигателя и агрегатах трансмиссии не сохранились. Так же неизвестен и предполагавшийся состав вооружения боевой машины. Известно только то, что каждый корпус «Танка Варле» должен был нести собственные двигатель и трансмиссию. Кроме того, в корпусе должно было оставаться достаточно места для размещения экипажа и вооружения.

Проекты боевых машин Char Varlet (Франция)
Вторая версия Char Varlet


Предложенная конструкция танка в целом и его ходовой части позволяла предполагать значительное повышение проходимости в сравнении с техникой менее смелого облика. «Танк Варле» должен был преодолевать различные препятствия за счет нескольких основных факторов. Так, применение четырех гусениц в теории давало заметный прирост в площади опорной поверхности. Кроме того, каждая из тележек могла свободно качаться в вертикальной плоскости, адаптируясь к особенностям ландшафта. Более крупные перепады высот предлагалось компенсировать за счет изменения взаимного положения двух секций корпуса.

На основе исходного проекта А. Варле вскоре создал обновленный вариант боевой машины, отличающийся улучшенной конструкцией и наличием вооружения. Вновь было предложено использовать сочлененную конструкцию из двух корпусов, а также набор из четырех гусеничных тележек. Одновременно с этим планировалось изменить конструкцию корпусов, а также средств их сопряжения. Самым крупным нововведением проекта при этом должна была стать башня с вооружением.

Корпуса обновленного танка Char Varlet должны были иметь обновленную конструкцию. На прямоугольной коробчатой основе переднего корпуса располагались наклонные лобовой и кормовой листы, соединенные с изогнутой деталью-крышей. В нижней части бортов располагались шарниры гусеничных тележек и оси привода движителя. На крыше предусматривался шарнир для соединения с соответствующими агрегатами задней секции машины. Задний корпус новой версии отличался от переднего менее сложной конструкцией, образованной вертикальными бортами, горизонтальной крышей, а также наклонными деталями в верхней части лба и кормы.

На лобовой части и крыше заднего корпуса А. Варле предложил установить специальный агрегат из нескольких балок. Эта конструкция должна была иметь широкую заднюю часть, расширенную центральную секцию и зауженную переднюю секцию. Передняя часть рамы предназначалась для соединения с шарниром переднего корпуса, в центре предлагалось поместить башню с вооружением, а корма жестко крепилась на задней секции. Предполагалось, что такая конструкция позволит решить проблему установки вооружения, но при этом сохранить подвижность секций и гусеничных тележек на уровне первого проекта.

В центральной части соединительной рамы помещалась поворотная башня достаточно простой конструкции. Предлагалось использовать башню, состоящую из цилиндрического борта и конической крыши с горизонтальной верхней частью. В башне новой конструкции можно было разместить артиллерийское или пулеметное оружие требуемого заказчиком типа. Подобное размещение пушек или пулеметов позволяло обстреливать цели в любом направлении. Примечательно, что оружие следовало монтировать жестко, из-за чего вертикальная наводка от -2° до +60° должна была выполняться наклоном всей башни.

По некоторым данным, башня могла не только вращаться и качаться для наведения вооружения, но и перемещаться по рельсам назад или вперед. Наехав на задний корпус, башня соответствующим образом меняла балансировку машины, позволяя ей преодолевать различные препятствия.

Также вторым проектом Char Varlet предлагались несколько дополнительных мест для установки оружия. По две пулеметные или пушечные установки следовало монтировать в лобовом листе передней секции и в кормовом задней. Таким образом, в состав комплекса вооружения могло входить не менее пяти единиц ствольного вооружения с определенным потенциалом с точки зрения дальнейшей модернизации.

Проекты боевых машин Char Varlet (Франция)
Макет танка А. Варле тридцатых годов


По задумке автора проекта, перспективный сочлененный танк новой версии мог использоваться на сильно пересеченной местности в виде полей боя Первой мировой, где его характеристики позволяли бы свободно перемещаться по требуемому маршруту и поддерживать пехоту огнем. Также имелся некоторый потенциал в деле борьбы с летательными аппаратами противника. Расчетные характеристики и возможности вполне позволяли Амеде Варле рассчитывать на получение заказа от потенциального эксплуатанта такой техники в лице французской армии.

Проект Char Varlet был одним из многих оригинальных предложений, поступавших в адрес французского военного ведомства. К моменту получения предложения от А. Варле военные успели рассмотреть множество подобных проектов, а также построить и проверить несколько прототипов. Все эти работы показали, что далеко не всегда оригинальные предложения энтузиастов позволяют получить реальные результаты. Проект «Танка Варле» был изучен и получил соответствующую оценку. Несмотря на ожидаемые высокие характеристики подвижности и огневой мощи, такая машина получалась неприемлемо сложной и дорогой как в производстве, так и в эксплуатации. Естественно, никто не дал разрешения даже на строительство и испытания опытной машины.

Отсутствие интереса со стороны основного заказчика привело к остановке работ. Как стало ясно позже, остановка была временной, хотя и длительной. В середине тридцатых годов, почти через два десятилетия после появления первых двух проектов, французский конструктор вновь попытался предложить военным оригинальный проект техники. На этот раз боевая машина Char Varlet должна была стать участником конкурса на разработку тяжелого танка, стартовавшего в 1936 году. Через несколько месяцев, в 37-м, А. Варле отправил военным документацию по новому варианту необычного танка.

В новом проекте конструктор решил использовать некоторые существующие идеи, сформированные еще в 1918 году, в сочетании с рядом оригинальных разработок. Основным изменениям при этом должна была подвергнуться ходовая часть. Более того, было решено отказаться от использования гусениц традиционной конструкции. В рамках проекта 1936-37 годов был разработан новый вариант движителя необычной конструкции, в котором имелись отдельные черты и колеса, и гусеницы.

Основой оригинального движителя была треугольная рама с набором креплений для тех или иных деталей. В центре рамы имелся узел для соединения с шарниром корпуса и для входа приводной оси трансмиссии. В углах рамы помещались одно ведущее и два направляющих колеса. Ведущее соединялось с приводной осью при помощи набора зубчатых колес, направляющие оснащались пружинными механизмами натяжения гусеницы. Между ведущим и направляющими колесами имелись крепления для опорных катков малого диаметра, не имевших каких-либо амортизаторов. На колесах и катках предлагалось натягивать гусеничную ленту.

Танк новой версии должен был получать четыре движителя такой конструкции. При перемещении по ровной поверхности треугольная система должна была оставаться в исходном положении, используя для движения нижнюю часть гусеницы, лежащую на грунте. При движении по пересеченной местности движитель мог вращаться вокруг свой оси, в определенной мере улучшая проходимость. Предполагалось, что поворот треугольного устройства с натянутой гусеницей позволит сохранять контакт с грунтом вне зависимости от особенностей местности.

Проекты боевых машин Char Varlet (Франция)
Схема движителя, созданного для третьего проекта


Общая конструкция танка Char Varlet образца 1936-37 годов должна была с некоторыми изменениями заимствоваться из второго проекта времен Первой мировой войны. Одновременно с этим предлагались некоторые заметные изменения. К примеру, передний корпус должен был отличаться уменьшенными размерами и наличием только одной лобовой орудийной установки. На крыше корпуса, тем не менее, соединялись элементы шарнира. Некоторые изменения также должна была претерпевать задняя секция танка. Корпуса соединялись друг с другом при помощи длинной рамы, передняя часть которой шарнирно соединялась на переднем, а задняя жестко закреплялась на другой секции. На раме должна была устанавливаться подвижная башня с вооружением.

По расчетам конструктора, общая длина «Танка Варле» третьей версии должна была достигать 9 м, ширина – менее 3 м, высота – 2,7 м. В лобовой части переднего корпуса предлагалось устанавливать 75-мм пушку. В башне следовало монтировать 47-мм орудие. Управлять машиной должен был экипаж из трех или четырех человек. Предполагалось, что такой вариант танка будет отличаться от конкурирующих разработок повышенной проходимостью на сложных ландшафтах.

Как и предыдущий проект, новый был предложен французскому военному ведомству и изучен армейскими специалистами. С момента предыдущего изучения проекта ушло почти 20 лет, но на результатах нового анализа этого не сказалось. Предложенный проект вновь оказался слишком сложным с точки зрения строительства и эксплуатации в войсках. А. Варле получил новый отказ. Военных, по понятным причинам, больше заинтересовали другие проекты, не обещавшие колоссального роста проходимости, но и не отличавшиеся неприемлемой сложностью. Новый вариант проекта Char Varlet лишился шансов на дальнейшее развитие, и все работы были остановлены.

С 1918 по 1937 годы французский конструктор Амеде Варле предложил три варианта перспективной боевой машины, отличающейся повышенными характеристиками проходимости и способной нести различное вооружение. Две эти разработки были предложены потенциальному заказчику, но по причине излишней сложности не получили одобрения. Как следствие, два проекта, созданные в годы Первой мировой войны, так и остались на бумаге, а машина середины тридцатых годов была построена только в виде масштабного макета. Строительство полноценных прототипов ни разу не планировалось.

Проекты А. Варле могут представлять определенный интерес с технической точки зрения. В рамках трех проектов были предложены оригинальные идеи, направленные на повышение проходимости техники. Кроме того, третья версия «Танка Варле» должна была оснащаться оригинальным движителем. В дальнейшем идея строительства сочлененных машин повышенной проходимости получила развитие и нашла свое применение в ряде новых проектов, созданных в разных странах. Прочие оригинальные особенности проектов А. Варле более не использовались.

Интересной особенностью трех последовательно созданных проектов стала уверенность их автора в возможности полноценной реализации идей. Из-за этого первые два проекта 1918 года смотрятся чересчур смело, но все же приемлемо на фоне других оригинальных разработок своего времени. Попытка развить имеющиеся идеи и найти им применение в середине тридцатых годов, наоборот, выглядит сомнительной и странной. К этому времени был сформирован классический облик танка, имеющий все необходимые черты. Тем не менее, подобная особенность проекта полностью согласуется с его результатом. Идеи, отвергнутые ранее, вновь не смогли найти реального применения, из-за чего вскоре были забыты.