Вскоре после начала Второй мировой войны промышленность Великобритании начала разработку новых типов вооружения различного назначения. Для решения тех или иных задач предлагалось новое оружие, а также оригинальные способы его применения. Так, в середине 1940 года несколько государственных и частных организаций начали совместную работу по созданию семейства самоходных огнеметов Cockatrice. Целью этого проекта было создание перспективной техники, предназначенной для защиты аэродромов и других объектов от возможного десанта противника.

В июне 1940 года Великобритания эвакуировала войска из Дюнкерка, потеряв массу материальной части. Для восстановления парка техники и оружия требовалось определенное время, однако при этом существовал высокий риск нападения Германии. Как следствие, армии приходилось искать новые способы защиты от десанта, не связанные с производством сравнительно сложных и дорогих систем. Одним из перспективных средств защиты сочли огонь. Специально для разработки систем, использующих пламя, было сформировано управление Petroleum Warfare Department. При его непосредственном участии создавались все новые проекты огнеметного и зажигательного вооружения.

Самоходные огнеметы семейства Cockatrice (Великобритания)
Первый опытный образец самоходного огнемета от компании Lagonda.

Проект Cockatrice («Василиск») являлся инициативной разработкой автомобильной компании Lagonda. Ее директор Реджинальд П. Фрейзер предложил оригинальную конструкцию струйного огнемета, пригодную для использования в проектах различных классов. В качестве огнесмеси предлагалось использовать обычный и загущенный бензин, выбрасываемые из сопла одновременно. Использование такой смеси позволяло исключить попадание воздуха в топливный бак и сократить вероятность пожара. Такая система, построенная в тех или иных габаритах, могла применяться как в носимых огнеметах, так и на самоходной технике.

В августе 1940 года компания Lagonda построила опытный экземпляр перспективного самоходного огнемета. На коммерческом шасси производства фирмы Commer установили металлический корпус, бак для огнесмеси сравнительно большой емкости, газовые баллоны для создания рабочего давления и брандспойт. Испытания такой импровизированной боевой машины показали высокий потенциал разработки. Выброс 8 галлонов горючей жидкости (36,4 л) позволял создать факел длиной около 100 ярдов (91 м) и максимальным диаметром 30 футов (9 м). Благодаря подобным характеристикам новое оружие могло представлять интерес с точки зрения боевого применения, однако все же нуждалось в солидной доработке.

На испытаниях первого прототипа присутствовали конструктор Невил Шют Норвей и представитель адмиралтейства лейтенант Джек Кук. Они заинтересовались предложением Р.П. Фрейзера и помогли с дальнейшим развитием проекта. В частности, именно Н.Ш. Норвей позже нашел тактическую нишу для самоходных огнеметов новой конструкции, а Дж. Кук внес солидный вклад в развитие технической части многообещающего проекта. Также непосредственными участниками разработки улучшенной версии машины «Василиск» были сотрудники компании Lagonda и специалисты управления PWD.

Самоходные огнеметы семейства Cockatrice (Великобритания)
Общий вид машины Light Cockatrice.

Пожалуй, главной причиной начала разработки массы необычных проектов оружия в то время являлась высокая вероятность нападения нацистской Германии. В любой момент противник мог начать десантную операцию с применением разнородных сил. Н.Ш. Норвей учел это и предложил оригинальный способ противодействия вражескому десанту. Основным средством высадки десантов в то время были специальные планеры, при помощи которых солдаты с оружием и легкой техникой могли доставляться к указанной точке. Десантные планеры имели крайне простую конструкцию и были уязвимы для различных воздействий, однако отличались дешевизной и простотой производства. Именно простые деревянные планеры и должны были стать целью новейших британских самоходных огнеметов.

Предполагалось, что для захвата плацдармов на территории Великобритании немецкие войска сначала будут сажать планеры с бойцами и оружием. Десантники с этих летательных аппаратов должны будут захватывать аэродромы, на которые вскоре станут садиться военно-транспортные самолеты с подкреплением. Н.Ш. Норвей заметил, что в течение некоторого времени после посадки планер и его десант оказываются беззащитными перед различными угрозами, и предложил бороться с ними именно в этот момент. Таким образом, сразу после посадки к планеру должен был подъезжать самоходный огнемет и уничтожать как саму машину, так и ее пассажиров или иные грузы. Эффективная работа вражеских бойцов и какое-либо серьезное противодействие с их стороны в таких условиях исключались.

Для решения поставленных Н.Ш. Норвеем задач требовалось создать боевую машину с некоторой защитой и сравнительно крупным запасом возимой огнесмеси. Также следовало обеспечить высокие характеристики огнеметания. Как следствие, в качестве основы для самоходного огнемета новой модели нужно было взять грузовой автомобиль. На стандартное шасси следовало помещать оригинальный бронекорпус с набором всего необходимого оборудования, оружием и т.д.

Техническое предложение Р.П. Фрейзера и Н.Ш. Норвея вскоре было реализовано в первой версии проекта «Василиск», разработанной при непосредственном участии лейтенанта Кука. Следует отметить, что вскоре появился новый проект подобной машины, имевший определенные отличия. Самоходные огнеметы двух версий получили собственные имена: первый обозначили как Light Cockatrice («Легкий василиск»), второй назвали Heavy Cockatrice («Тяжелый»). Прежде всего, они должны были отличаться типом базового шасси и некоторыми особенностями конструкции установленных на нем агрегатов.

Самоходные огнеметы семейства Cockatrice (Великобритания)
"Легкий василиск", вид сбоку.

В качестве основы для «легкой» машины выбрали серийный грузовик Bedford QL, недавно запущенный в серию. Это был автомобиль бескапотной компоновки с колесной формулой 4х4. Использовался бензиновый двигатель мощностью около 70 л.с. На грузовой площадке машина могла перевозить до 3 т груза или специальное оборудование либо вооружение. На протяжении Второй мировой войны подобные грузовики самым активным образом использовались в качестве транспортных средств и платформ для монтажа оружия или аппаратуры.

В ходе строительства «Легких василисков» на имеющееся шасси фирмы «Бедфорд» предлагалось устанавливать броневой корпус особой формы. Его передняя часть имела коробчатый кожух для размещения радиатора, позади него располагался обитаемый отсек большей высоты. Боевое отделение бронемашины находилось на грузовой площадке, позади кабины водителя. Оно получило борта, состоящие из двух частей. Нижние детали устанавливались с развалом наружу, более крупные верхние – с наклоном внутрь. На крыше боевого отделения поместили турель с брандспойтом огнемета.

Результатом совместной работы нескольких специалистов стало создание огнемета струйного типа, аналогичного другим подобным системам того времени. Внутри боевого отделения помещались крупные баки для хранения огнесмеси, а также баллоны для сжатого углекислого газа. Под давлением газа горючая жидкость должна была поступать в брандспойт и выбрасываться к цели. Предполагаемый способ применения повлиял на конструкцию огнемета и связанных с ним систем. Так, топливные баки вмещали 2 т огнесмеси, а брандспойт мог подниматься в вертикальное положение и поворачиваться в любом направлении по азимуту.

Самоходные огнеметы семейства Cockatrice (Великобритания)
Light Cockatrice во время стрельбы. Справа сверху видно облако дыма от огнесмеси.


Новые агрегаты перспективной боевой машины с точки зрения массы и габаритов соответствовали параметрам шасси. Боевая масса самоходного огнемета Light Cockatrice не превышала 7 т, подвижность осталась на прежнем уровне. Основное оружие машины могло отправить горючую жидкость на дистанцию до 90 м, в том числе и вертикально вверх. При этом экипажу следовало следить за давлением в газовой системе и наличием горючего. При недостаточном давлении сжатого газа существовал риск падения несгоревшей жидкости вблизи машины, что в некоторых обстоятельствах могло привести к ее возгоранию.

В качестве базы для «Тяжелого василиска» был выбран грузовик AEC Matador в трехосном исполнении, отличавшийся более высокими характеристиками грузоподъемности. Такая машина могла нести до 4 т груза и оснащалась 95-сильным двигателем. Ходовая часть имела колесную формулу 6х6. Трехосные «Матадоры» имелись у Королевских военно-воздушных сил, где использовались в качестве носителей топливных цистерн и другого оборудования.

При перестройке в самоходный огнемет грузовик должен был лишаться стандартной кабины и грузовой площадки, вместо которых предлагалось устанавливать броневой корпус. Защита машины имела коробчатый кожух двигателя и кабину, состоявшие из нескольких деталей, а также боевое отделение с вертикальными бортами. В боевом отделении следовало монтировать брандспойт на поворотной турели, а также баки для огнесмеси и газовые баллоны. Большая грузоподъемность шасси позволила заметно увеличить запас горючей жидкости в сравнении с Light Cockatrice. При этом прочие элементы огнеметов двух самоходных машин были унифицированы.

Самоходные огнеметы семейства Cockatrice (Великобритания)
"Легкий" огнемет стреляет с большим углом возвышения.

Из-за больших размеров основных агрегатов, увеличенных баков огнесмеси и т.д. «Тяжелый василиск» имел боевую массу на уровне 12 т. Максимальная скорость не превышала 40-45 км/ч. Кроме того, в связи с большой массой возникали некоторые проблемы с управляемостью. Характеристики огнемета были такими же, как и у более легкой машины. В то же время, имелись некоторые преимущества в продолжительности огнеметания.

Разработка двух проектов завершилась осенью 1940 года. Вскоре компания Lagonda изготовила опытные образцы техники и вывела их на испытания. Применение готового огнемета, не претерпевшего значительные доработки, позволило сохранить боевые качества на уровне первого прототипа, построенного Р.П. Фрейзером в инициативном порядке. Тем не менее, технику еще раз проверили, в том числе и с целью определения ходовых характеристик.

В целом, две машины устроили разработчиков. Тем не менее, не обошлось без проблем. 12-тонная машина Heavy Cockatrice оказалась трудной в управлении, что привело к неприятным последствиям. Возвращаясь с полигона на базу после очередного теста, водитель самоходного огнемета не смог вовремя затормозить, и буквально снес контрольно-пропускной пункт. Охрана базы открыла огонь из личного оружия, а экипажу опытной машины пришлось ответить «предупредительным» метанием огнесмеси. Никто не пострадал, но этот инцидент мог заметно повлиять на дальнейшую судьбу разработки.

После завершения испытаний управление PWD предложило новую технику другим структурам военного ведомства. Самоходный огнемет на базе Bedford QL смог заинтересовать Королевский военно-морской флот. Был получен заказ на строительство 60 таких машин, которым предстояло охранять аэродромы морской авиации в прибрежных районах страны. RAF, уже эксплуатировавшие машины-заправщики на базе грузовика AEC Matador, приобрели шесть самоходных огнеметов Heavy Cockatrice на таком же шасси. Как и в случае с флотом, эти машины должны были охранять аэродромы. Есть определенные основания полагать, что малые объемы заказа на «тяжелые» машины были связаны с инцидентом во время испытаний.

Самоходные огнеметы семейства Cockatrice (Великобритания)
Самоходный огнемет Heavy Cockatrice.


Следует отметить, что Королевский ВМФ заинтересовался проектом «Василиск» не только в контексте защиты аэродромов. Подобное оружие также предполагалось задействовать в противовоздушной обороне кораблей. В конце 1940 года появился заказ на дальнейшее развитие существующего огнемета и создание его модификации, предназначенной для монтажа на кораблях и судах. Насколько известно, подобные разработки так и не были доведены до испытаний.

Позже работы по огнеметам для флота были перепоручены организации Department of Miscellaneous Weapons Development («Департамент разработки разнообразных вооружений»), которая в итоге представила зенитную огнеметную систему стационарного или корабельного размещения. В связи со специфическими характеристиками и возможностями получившееся изделие Naval pattern vertical firing flamethrower не вышло из стадии испытаний и не поступило на вооружение.

В самом конце 1940 года Р.П. Фрейер, Н.Ш. Норвей, Дж Кук и их коллеги представили улучшенный вариант проекта Cockatrice под названием Basilisk (другой вариант английского названия василиска). Целью этого проекта было улучшение подвижности за счет использования нового шасси. Новый броневик с огнеметным вооружением предполагалось ввести в состав существующих сухопутных подразделений с целью усиления их боевого потенциала. По некоторым данным, авторам проекта удалось построить опытную машину Basilisk, но дальше ее испытаний проект не продвинулся.

Самоходные огнеметы семейства Cockatrice (Великобритания)
Опытный броневик Basilisk.


В рамках проектов семейства Cockatrice компанией Lagonda было построено 66 самоходных огнеметов двух версий. Эта техника использовалась в основном на аэродромах морской авиации, тогда как «сухопутные» авиационные подразделения располагали лишь шестью машинами. Согласно имеющимся данным, эксплуатация подобной техники не отличалась большими успехами. Более того, ее ни разу не пришлось применять по прямому назначению. Германия так и не решилась на высадку десанта, из-за чего «Василиски» не получили возможности повоевать с вражескими планерами. Попытки применять их оружие против самолетов противника по понятным причинам были бесполезными.

Эксплуатация техники семейства Cockatrice продолжалась в течение нескольких лет, вплоть до исчезновения реальных рисков нападения и высадки десанта. При этом, ввиду отсутствия подходящего противника, машины нередко использовались не по прямому назначению. Так, наличие бака для двух или более тонн бензина позволяло использовать самоходные огнеметы в качестве бензовозов или заправщиков авиационной техники. Со временем имевшиеся «Василиски» выработали свой ресурс и были списаны.

Неудача проекта Basilisk не остановила работы по развитию самоходных огнеметов. Идеи, касавшиеся повышения подвижности боевой машины, вскоре были реализованы в новом проекте. Самоходный огнемет на базе гусеничного шасси с более высокими характеристиками получил название Ronson flamethrower. В рамках этого проекта огнеметные бронемашины обновленного облика удалось довести до испытаний, а позже, после очередной модернизации, и до боевой работы на передовой.