Подводные лодки типа VII — серия подводных лодок, которые использовались германским ВМФ во время Второй мировой войны (1939—1945 гг.). Самый крупносерийный тип подводных лодок в истории. Из заказанных кригсмарине 1050 подводных лодок этого типа в период с 1935 по 1945 год в строй вошли 703 лодки семи модификаций.

Серия VII была важнейшим типом лодок, участвовавших в подводной войне. За период Второй мировой войны подлодки VII серии совершили более 2600 боевых походов, во время которых было потоплено приблизительно 1365 кораблей противника, в том числе 190 военных. Из более 700 построенных лодок VII серии свыше 400 было уничтожено, в основном вместе с экипажами.

Средних размеров, с хорошими мореходными качествами и легко управляемые, подводные лодки VII серии имели дополнительное превосходство в том, что они были дешевле в постройке и меньше альтернативных проектов, что означало возможность построить больше единиц при ограниченном морском бюджете и в пределах ограниченного тоннажа англо-германского военно-морского соглашения. Кроме того, лодки VII серии отличались надежностью конструкции и были способны действовать в северных и центральных районах Атлантики, их боевые возможности ограничивались объемом топлива и боезапаса на борту.

Подводные лодки VII серии имели более высокую скорость погружения по сравнению с более крупными лодками IX серии, что имело решающее значение для экипажей; кроме того, в экстренных случаях они были способны без каких-либо последствий погружаться на глубину, значительно превышающую максимальную проектную. Главным недостатком подводных лодок VII серии была теснота отсеков, тем не менее многие подводники предпочитали нести службу именно на них по причине большей "безопасности" по сравнению с подводными лодками IX серии.

Несмотря на то, что подводные лодки VII серии имели свои недостатки, их боевые и эксплуатационные характеристики оказались хорошо сбалансированными, и в ходе войны эти подлодки постоянно совершенствовались и проходили модернизацию. Хотя 30 сентября 1943 года распоряжением BdU закладка новых лодок этой серии была прекращена, отказаться от использования подлодок VII серии до массового вступления в строй и боевого применения подлодок XXI серии было невозможно. По этой причине во второй половине войны конструкция этих лодок активно дополнялась новыми техническим оснащением, в частности, радиоэлектронными и радиотехническими устройствами и шноркелями, что позволило лодкам VII серии вести боевые действия вплоть до окончания Второй мировой войны.

U-441

Весной 1943 года Карл Дёниц был вдохновлен успехом U-333, которая, оставшись на поверхности при переходе через Бискайский залив, смогла сбить атаковавший ее британский "Веллингтон". Он немедленно приказал перестроить некоторые подводные лодки в "ловушки для самолетов", способные нести мощное зенитное вооружение и предназначенные служить как эскорт для совершающих переход в надводном положении групп лодок. Возможность пересечения Бискайского залива на поверхности имела огромную важность, так как его форсирование под водой было медленным, расточительным в плане припасов и тяжелым как для техники, так и для людей. Но даже эти меры только повышали безопасность, но не гарантировали ее, поскольку на каждые двенадцать часов плавания лодкам необходимо было не менее двух часов находиться на поверхности, заряжая аккумуляторы. Кроме того, вынужденный переход через залив в подводном положении приводил к тому, что срок патрулирования сокращался почти вдвое.

Первая "ловушка для самолетов", U-441, была готова в конце мая 1943 года. Ее зенитное вооружение составляли два счетверенных 20-мм автомата "фирлинг" и один 37-мм автомат. Мощь этого зенитного вооружения оказалась неожиданностью для британских ВВС, и в первом плавании U-441 добилась некоторых успехов, уничтожив 24 мая британский "Сандерленд". Прошло почти два месяца, прежде чем союзниками были разработаны эффективные меры противодействия. За первые три дня августа, несмотря на усиленное зенитное вооружение, в заливе были потоплены четыре подводные лодки (U-383, U-454, U-106 и U-706). 3 августа 1943 года Карл Дёниц признал поражение и запретил лодкам пересекать Бискайский залив на поверхности. Кроме U-441, в "ловушки для самолетов" были переоборудованы подводные лодки U-256, U-621 и U-953. Осенью 1943 года командование Кригсмарине сделало попытки использования "зенитных" подводных лодок в нескольких операциях для прикрытия действий лодок в Центральной Атлантике, однако не добившись успехов ни в одной из этих операций, в ноябре 1943 года - январе 1944 года приказало переоборудовать их в обычные подводные лодки.

U-255

Во время Второй мировой войны существовал только один район, где Кригсмарине и Люфтваффе успешно взаимодействовали. Действуя главным образом из Тромсё (Норвегия), авиационная группа SAGr 130, вооруженная летающими лодками Bv-138C, постоянно вела разведку маршрута движения конвоев в Мурманск до сентября 1942 года, когда появление эскортных авианосцев сделало эту задачу опасной. Непосредственное взаимодействие подводных лодок и авиации заключалось в передаче топлива самолетам для увеличения времени патрулирования. В результате этого Bv-138 смогли удвоить радиус поиска, выходя на встречу с лодками в закрытых водах у Шпицбергена и Новой Земли, где дозаправлялись для обратного полета. Известно, что 14 августа 1942 года U-255 осуществляла заправку топливом в море летающей лодки Bv-138. В конце лета 1943 года взаимодействие между этой авиагруппой и 13-й флотилией подводных лодок возобновилось. 1 августа U-255 основала на северо-восточном побережье острова Северный архипелага Новая Земля (СССР) временный пункт заправки летающих лодок. 5, 6, 7 и 11 августа Bv-138 совершила четыре полета для ведения глубокой разведки в Карском море в поисках конвоев, однако ей не удалось обнаружить никаких заслуживающих внимания целей для группы подводных лодок "Викинг" (U-302, U-354 и U-711). Немецкое командование уделяло излишнее внимание району между Диксоном и проливом Вилькицкого, где в течение годовой навигации успевало пройти не более двух-трех небольших конвоев.

U-711, U-957 и U-739

В ночь на 25 сентября 1944 года немецкие подводные лодки U-711, U-957 и предположительно U-739 высадили на мысе Стерлигова (Карское море) диверсионно-разведывательную группу в количестве двадцати пяти человек, захватившую советскую полярную станцию. Немцам удалось пленить шестерых зимовщиков (один из них сумел сбежать при погрузке на подводную лодку) и захватить ряд важных секретных документов. Десант находился на берегу около двух суток из-за большого волнения на море, и все это время немцы заставляли радиста полярной станции передавать сводки погоды в точно назначенное время. Спустя двое суток перед возвращением на подводные лодки десант уничтожил радиостанцию, оружие, документы, запасы продовольствия и обмундирования. Приняв десант, U-711, U-957 и U-739 незамедлительно покинули Карское море, и до конца войны больше в нем не появлялись. За проведение этой "героической" операции командир U-957 обер-лейтенант Шаар был награжден Рыцарским крестом.

U-295, U-716 и U-739

В январе 1945 года немецкое командование для потопления линкора "Архангельск" в Кольском заливе решило использовать три подводные лодки VII серии U-295, U-716 и U-739 в качестве носителей двух сверхмалых подводных лодок "Biber" ("Бобр"). 7 января отряд вышел в море из Харштадта, но по прошествии двух суток выяснилось, что четыре из шести "Бобров" вышли из строя по причине утечек топлива из бензосистем, и при попытке выполнения задачи их экипажи были бы обречены на смерть от отравления парами бензина. В результате командование Кригсмарине временно отказалось от проведения этой операции, но как позже выяснилось - навсегда. Сверхмалые подводные лодки "Biber" ("Бобр") нельзя считать удачным типом субмарин, но сам факт применения подводной лодки VII серии в качестве носителя свидетельствует о ее универсальности.